Quando attraverso la misurazione di alcuni indicatori di performance macroeconomica (primo fra tutti il Prodotto Interno Lordo o PIL) si verificano due o più trimestri consecutivi di crescita economica negativa, si crea una situazione di recessione. Indipendentemente dalla causa, con il diffondersi della recessione, sempre più aziende riducono le loro attività o falliscono. Come conseguenza i normali meccanismi dei mercati portano ad una vendita delle attività ad altre imprese, ma in una situazione in cui molte aziende in molti settori e mercati diversi stanno fallendo contemporaneamente, il numero di lavoratori disoccupati in cerca di un nuovo lavoro aumenta rapidamente.

L’offerta di manodopera disponibile per l’assunzione immediata aumenta, ma la domanda di assumere nuovi lavoratori da parte delle imprese diminuisce. I lavoratori disoccupati hanno difficoltà a trovare un nuovo lavoro e il risultato è un surplus di manodopera di vario genere che può persistere per molti mesi. La quantità di disoccupazione che può essere attribuita alla perdita di posti di lavoro e al ritardo dei lavoratori disoccupati nel trovare nuove opportunità di lavoro a causa della recessione (al di sopra e al di là della normale disoccupazione associata al turnover del mercato del lavoro quotidiano) è nota come disoccupazione ciclica.

Mancanza di flessibilità del mercato

Spesso si verifica che il mercato del lavoro e quello dei capitali non abbiano la sufficiente flessibilità per evitare una disoccupazione persistente durante una recessione. Uno dei motivi per cui coloro che sono nuovi disoccupati hanno difficoltà a trovare nuovi posti di lavoro durante una recessione è che i datori di lavoro e i lavoratori possono essere riluttanti ad accettare salari più bassi anche di fronte alla diminuzione della domanda e all’aumento dell’offerta di lavoro. Quando le aziende devono affrontare la pressione sui profitti e vogliono ridurre i costi del personale, licenziano i loro lavoratori marginalmente produttivi piuttosto che tagliare i salari o le ore di tutti i dipendenti (compresi i più produttivi).

Il taglio dei salari tende a ridurre la produttività dei lavoratori e può persino portare i lavoratori più produttivi a partire volontariamente per lavori più pagati altrove, mentre il taglio dei lavoratori marginali tende a motivare i lavoratori rimanenti ad aumentare la produttività. I lavoratori disoccupati possono scoprire che i posti di lavoro e le professioni, o anche interi settori in cui erano impiegati, scompaiono durante una recessione. Ciò può essere dovuto al cambiamento tecnologico e all’obsolescenza o a un cambiamento strutturale dell’economia correlato a uno shock economico che potrebbe aver innescato la recessione stessa.

Sostegno all’occupazione del governo

Una delle grandi tragedie delle recessioni è che l’adeguamento dei mercati del lavoro è spesso ulteriormente ostacolato dalle politiche governative, che possono aumentare e prolungare la disoccupazione.

La normale risposta politica alle recessioni, almeno nell’ultimo secolo, è stata una combinazione di politica monetaria e fiscale espansiva. Gran parte o la maggior parte di questo sforzo tende a essere diretto a sovvenzionare, stimolare o salvare le industrie in difficoltà, in particolare il settore finanziario e le grandi imprese. La politica del governo per proteggere le banche e le grandi imprese può fare più male che bene per l’economia. Tutto ciò che rallenta o interrompe il processo di liquidazione delle imprese fallite e riallocazione dei loro beni tra nuovi proprietari e imprenditori che possono metterle a nuovi usi, ritarda o impedisce anche il corrispondente processo di aggiustamento nei mercati del lavoro che porta nuovi posti di lavoro per i disoccupati.

La politica assistenzialista attuata dal governo, per motivi essenzialmente demagogici,  (spesso estendendo anche vari benefici ai lavoratori e ai consumatori sotto forma di assicurazione contro la disoccupazione, assegni di rimborso di stimolo o altri benefici), finisce per  interferire con i naturali meccanismi di aggiustamento del mercato dei capitali. Sebbene forniscano un sollievo temporaneo a coloro che sono senza lavoro ed economicamente in difficoltà durante la recessione, non risolvono il problema di fornire un’occupazione sostenibile e produttiva, anzi costituiscono un freno allo sviluppo di nuove realtà capaci di assorbire in maniera naturale l’eccedenza di forza lavoro.

Numerose sono le critiche secondo cui gli aiuti alla disoccupazione incentivino le persone a rimanere senza lavoro, ma non ci sono prove a sostegno di questa affermazione. Anzi, un recente studio dell’Università di Yale, ha rivelato che ricevere ulteriori indennità di disoccupazione dalle strutture governative ad esse predisposte, non ha avuto alcun effetto negativo sulla velocità con cui le persone sono riuscite a ricollocarsi da un punto di vista lavorativo.

La linea di fondo

Recessione e disoccupazione vanno di pari passo: un aumento della disoccupazione e la persistenza della disoccupazione è uno dei tratti distintivi della recessione.

Le aziende licenziano i lavoratori di fronte a perdite e potenziali fallimenti a causa del diffondersi della recessione e il reimpiego di quei lavoratori è un processo impegnativo che richiede tempo e deve affrontare diversi ostacoli economici e politici.

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