Sebbene non accada di frequente, anche i paesi possono, e periodicamente lo fanno, andare in default sul proprio debito sovrano. Ciò accade quando il governo non è in grado di rimborsare i suoi obbligazionisti. Argentina, Russia e Libano sono solo alcuni dei governi inadempienti negli ultimi decenni.

Principali cause dell’inadempienza

Storicamente, l’incapacità di recuperare i prestiti è un problema più grande per i paesi che prendono in prestito in una valuta estera invece di utilizzare la propria. Molti paesi in via di sviluppo emettono obbligazioni in una valuta alternativa per attirare gli investitori, spesso denominati in dollari USA, ma l’assunzione di prestiti in un’altra valuta gioca un ruolo significativo nel rischio di insolvenza.

Il motivo è che quando un paese che prende in prestito valuta estera deve affrontare un deficit di bilancio, non ha la possibilità di stampare più denaro. Con la possibilità di stampare il proprio denaro, paesi come Stati Uniti, Gran Bretagna e Giappone sembrano immuni a un default sovrano, ma non è necessariamente così. Nonostante un record stellare nel complesso, gli Stati Uniti sono tecnicamente falliti alcune volte nella loro storia.

Nel 1979, ad esempio, il Tesoro ha saltato temporaneamente il pagamento degli interessi su $ 122 milioni di debito a causa di un errore materiale. Anche se il governo può pagare i suoi debiti, i legislatori potrebbero non essere disposti a farlo, come ci ricordano i periodici scontri sul limite del debito. Gli investitori possono quindi subire una perdita sul debito pubblico, anche se la nazione non è ufficialmente inadempiente. Ogni volta che il Tesoro di un paese deve stampare più denaro per adempiere ai propri obblighi, l’offerta di moneta totale del paese aumenta, creando pressioni inflazionistiche.

Conseguenze

Proprio come un individuo che non onora i pagamenti, anche i paesi inadempienti hanno più difficoltà a trovare prestiti, e se li ottengono i costi sono sostanzialmente più elevati. Le agenzie di rating come Moody’s, Standard & Poor’s e Fitch sono responsabili della valutazione della qualità del credito dei paesi in tutto il mondo in base alle loro prospettive finanziarie e politiche. In generale, le nazioni con un rating di credito più elevato godono di tassi di interesse più bassi e quindi costi di prestito più bassi. Quando un paese fa default, possono volerci anni per riprendersi.

L’Argentina, che ha mancato i pagamenti delle obbligazioni a partire dal 2001, ne è un perfetto esempio. Nel 2012, il tasso di interesse sulle sue obbligazioni era ancora di oltre 12 punti percentuali superiore a quello dei Treasury statunitensi. Se un paese è andato in default anche una sola volta, diventa più difficile prendere in prestito in futuro, e quindi i paesi a basso reddito sono particolarmente a rischio. A causa della paura che il contagio possa diffondersi ad altre economie, i paesi con stretti legami – in particolare quelli che possiedono gran parte del debito del paese a rischio – a volte intervengono per evitare un default definitivo.

Ciò è accaduto a metà degli anni ’90, quando gli Stati Uniti hanno contribuito a salvare le obbligazioni messicane. Un altro esempio sulla scia della crisi finanziaria globale del 2008 si è verificato quando il Fondo monetario internazionale (FMI), l’Unione europea (UE) e la Banca centrale europea (BCE) si sono riuniti per fornire alla Grecia la tanto necessaria liquidità e la stabilizzazione del credito.

Il default può essere un’opportunità?

Mentre alcuni investitori guardano a una crisi finanziaria e vedono caos e perdite, altri riconoscono una crisi come una potenziale opportunità. Questi investitori credono che il default sovrano sia il punto in cui i è toccato il fondo per i titoli di Stato e che quindi la naturale evoluzione logica sia solo positiva, con un rimbalzo in controtendenza necessariamente  verso l’alto.

Ci sono addirittura alcuni cosiddetti ”fondi avvoltoio” sono specializzati proprio in questo tipo di attività di acquisto di obbligazioni. Proprio come un’agenzia di recupero crediti acquista conti di credito personali a basso costo, questi fondi acquistano titoli di stato insolventi per una frazione del loro valore originale. A causa della più ampia ricaduta economica che segue un default sovrano, gli investitori spesso cercano di raccogliere azioni sottovalutate anche in quel paese.

Investire in paesi inadempienti comporta la sua giusta quota di rischio, ovviamente, perché non vi è alcuna garanzia che si verificherà mai un rimbalzo e le questioni più grandi che hanno causato il default, in primo luogo, potrebbero ancora persistere o devono ancora essere completamente risolte. Coloro che cercano soprattutto sicurezza nel proprio portafoglio dovrebbero probabilmente investire altrove.

Tuttavia, i recenti esempi storici, sono incoraggianti nel testimoniare che il rapporto prezzo / utili, è legato inevitabilmente ad un elevato livello di rischio. Ci sono state numerose insolvenze del governo negli ultimi decenni, in particolare da parte di paesi che prendono in prestito in valuta estera. Quando si verifica un default, i rendimenti dei titoli di Stato aumentano precipitosamente creando un effetto a catena in tutta l’economia nazionale, e spesso mondiale.

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